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화학이야기

알고 보니 이것도? 당신이 몰랐던 라텍스 이야기

2015년 12월 4일

동남아 지역으로 관광을 다녀오신 분들이라면 천연 라텍스(Latex) 베개나 매트리스를 파는 공장이 낯설지 않을 텐데요. 통기성과 복원력이 뛰어나 숙면을 돕는다는 입소문에 비싼 가격에도 불구하고 천연 라텍스를 찾는 분들이 점차 늘고 있는 추세입니다. 최근에는 ‘대륙의 실수’라 불리는 샤오미까지 라텍스 매트리스 출시를 예고해 화제를 모았는데요. 오늘은 생각보다 다양한 곳에서 쓰이는 우리 주변의 라텍스 이야기를 해볼게요.


라텍스, 고무를 칭하는 다른 말?

원래 라텍스는 고무나무에서 분비되는 백색의 액체를 의미합니다. 순수한 천연 라텍스에는 20~40%의 고무가 포함되어 있고, 이 액체에 포름산을 가하면 생고무를 얻을 수 있죠. 이 생고무는 또 가공을 거쳐 우리가 흔히 쓰는 ‘고무’가 되는 거고요. 즉, 생고무로 정제되기 전의 고무나무 원액을 통틀어 라텍스라고 칭한다는 말씀!고무나무에 그릇을 연결해 천연 라텍스를 추출하고 있다.

하지만 이 라텍스도 크게 두 가지로 분류가 됩니다. 고무나무에서 추출한 것은 천연 라텍스, 화학적으로 합성된 고무나 수지를 포함한 합성 라텍스가 그것이죠. 천연 라텍스의 경우 천연고무 함유량에 따라 그 가격이 크게 차이 나는데, 함유량이 높을수록 복원력과 탄성이 좋아 침구류로 많은 사랑을 받고 있죠.

합성과 천연의 차이는?

현재 시중에서 ‘천연’이라는 설명이 붙지 않은 라텍스는 보통 화학적으로 생산된 합성 라텍스를 의미합니다. 합성 라텍스도 그 원료에 따라 천연 라텍스가 일부 섞인 것부터 100% 화학 소재를 혼합한 것까지 종류가 다양하고요.왼쪽은 아기들의 젖병과 인공 젖꼭지, 오른쪽은 라텍스 의료 장갑을 낀 연구원의 손

천연 라텍스의 경우 자연친화적이라는 인식으로 침구류, 고무장갑, 젖병, 콘돔처럼 민감한 피부에 직접 닿는 제품에 주로 쓰이는데, 합성 라텍스는 그 활용 범위가 좀 더 넓습니다. 천연 라텍스에 못지 않은 탄성을 지니면서도 가격이 저렴하고 수급 또한 용이하기 때문인데요. 덕분에 공업용/의료용 장갑, 코팅지, 페인트 등 다양한 곳에 합성고무 라텍스가 활용되고 있답니다.

합성 라텍스, 무엇으로 만들까?

천연 라텍스가 고무나무 수액으로부터 얻어진다면, 합성 라텍스는 어떻게 만들어지는 걸까요? 합성 라텍스 제조의 핵심은 바로 부타디엔 고무(Butadiene Rubber, 이하 ‘BR’) 입니다. BR은 친환경 타이어 소재인 SBR, SSBR의 원료이기도 한데요. 탄소 원자 4개로 이루어진 기체 부타디엔(C4H6)을 중화시켜 만든, 탄성과 내마모도가 큰 합성 고무 소재랍니다.

SBL/NBL 유화중합 과정도

LG화학의 SBL/NBL 생산 공정도

LG화학은 이 부타디엔 고무를 원료로 스타이렌을 더하여 종이코팅에 주로 쓰이는 SB Latex와 코팅 장갑, 의료용 장갑 등을 만드는 NBR Latex를 생산하고 있는데요. 두 종류의 라텍스 모두 그 우수성을 인정받아 아시아는 물론, 전 세계 곳곳에 수출되며 LG화학의 기술력을 널리 알리고 있답니다.

 

라텍스와 메모리폼, 헷갈리지 마세요!

얼마 전 블로그지기는 숙면을 위해 베개를 하나 구입하기로 했습니다. 어떤 소재가 편안할까 고민하며 알아보니 베개를 추천하는 사람들이 크게 라텍스파와 메모리폼(Memory foam)파로 나뉘더군요. 복원력과 쿠션감이라는 장점은 똑같은데 대체 뭐가 다른 걸까? 궁금하면 못 참는 성격답게 자료들을 찾아 비교해봤습니다. 라텍스와 메모리폼 소재 침구를 구입할 예정이라면 참고하세요!

왼쪽은 라텍스 베개, 오른쪽은 메모리폼 베개

라텍스와 메모리폼 소재의 베개.(오른쪽) ⓒwikimedia.org

 천연 라텍스메모리폼
원료고무나무폴리우레탄
특성천연 소재, 고탄성통기성, 복원력
특징첨가물 비율에 따라 품질 차이가 크다미 항공우주국(NASA)에서
우주비행사 충격 완화를 위해 개발
구입시
주의사항
비염 등 호흡기계 알러지 반응 체크,
직사광선과 고온에 약함
향균성 및 세탁 가능 여부 체크,
화학소재 알러지 반응 체크

 

개의 댓글이 있습니다.

  1. 익명

    오~~몰랐던 사실!! 합성고무라고 해도 반드시 천연고무를 넣어서 만들줄 알았는데…꼭 그런것만은 아닌가 보군요.. 좋은 정보 알아갑니다. 즐거운 주말 보내세요^^


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